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Las últimas víctimas del cambio climático: Bebedores de cerveza

«Es una especie de insulto», dijo un científico. «Hay una ola de calor, así que quieres una cerveza. Pero cuesta más».

Malas noticias para los aficionados a la cerveza: las sequías y las olas de calor provocadas por el calentamiento global afectarán a los cultivos de cebada, lo que probablemente duplicará el precio de la cerveza en las próximas décadas, según un estudio publicado.

A finales de este siglo, el estudio predice que las olas de calor y las sequías dañarán la cebada una vez cada tres años más o menos, lo que provocará un descenso de aproximadamente el 16% en el consumo de cerveza en comparación con el actual.

«Es una especie de insulto. Hay una ola de calor, así que quieres una cerveza. Pero cuesta más», dijo a BuzzFeed News el coautor del estudio Nathan Mueller, de la Universidad de California en Irvine. «A la gente le gusta estar cerca de casa.»

La cerveza representa alrededor del 17% de la producción mundial de cebada (la alimentación del ganado es otro uso importante). En un futuro en el que el calentamiento global elevará las temperaturas atmosféricas sobre la tierra en torno a los 5 grados centígrados (unos 9 grados Fahrenheit), la actual vía de «mantenimiento de la situación actual» para el mundo, la oferta de cebada descenderá en torno al 15% a finales de siglo.

Las carencias sólo se producirán en los años «extremos», cuando tanto la sequía como las olas de calor castiguen a las regiones del mundo donde crece la cebada, según los modelos de los científicos. Y en esos años, los precios se duplicarán.

El precio aumentará de manera desigual en todo el mundo, golpeando más fuerte en los países que dependen de las importaciones, como Irlanda, donde casi se triplicará, seguida por otros países europeos, Canadá y Japón. Estos aumentos se producirán con mayor frecuencia a medida que nos acerquemos al final del siglo. «Podría suceder el próximo año, por supuesto», dijo Mueller. «Sólo carga los dados para que ocurran más cada año.»

Incluso en el escenario (cada vez más improbable) en el que el aumento de la temperatura mundial se mantiene por debajo de los 2 grados centígrados, el consumo mundial de cerveza caerá un 4% en promedio, y los precios aumentarán un 15%, según el estudio. Cuanto peores sean las emisiones en el futuro, dicen los investigadores, más aumentará el precio de la cerveza. Otros expertos están de acuerdo.

«Sin duda, costará más», dijo a BuzzFeed News el economista agrícola Gerald Nelson, profesor emérito de la Universidad de Illinois, que no participó en el estudio. «El resultado final es que ya estamos por debajo de la suficiencia en una gran cantidad de alimentos, y no va a mejorar», dijo.

Un estudio separado publicado la semana pasada en Nature encontró que para el año 2050, alimentar a una población mundial proyectada de alrededor de 10.000 millones de personas (3.000 millones más que hoy) agotará los suministros de agua y causará contaminación entre un 50% y un 90% más. Otros estudios han encontrado impactos similares en alimentos básicos como el trigo, el maíz, la soja y el arroz.

Pero Nelson cuestionó algunas de las suposiciones del estudio de la cerveza, sugiriendo que su énfasis en los años con sequías extremas y olas de calor podría pasar por alto los efectos generales de las temperaturas más altas en la cebada y otros alimentos. Las temperaturas más altas por sí solas pueden llevar a niveles más bajos de nutrientes en los cultivos, por ejemplo, o alterar su salud. «Lo afectará todo», dijo. «Podemos averiguar cómo mantener alto el rendimiento de la cebada, pero será una cebada pésima”

El economista agrónomo Johan Swinnen, del Centro de Instituciones y Desempeño Económico del LICOS en la KU Leuven, Bélgica, se mostró más escéptico de que el aumento de los precios de la cebada pueda hacer subir el precio de la cerveza.

La distribución, el mercadeo, el empaque, los precios de monopolio de las grandes cerveceras en algunos mercados y los impuestos son ahora mucho más importantes para determinar los precios de la cerveza, dijo Swinnen a BuzzFeed News, por correo electrónico. «Así que incluso un aumento significativo en el precio de la cebada no tendría en sí mismo un efecto importante en el costo de la cerveza.»

Los principales mercados de cerveza, como Estados Unidos y China, favorecen las cervezas cuyo principal insumo es el arroz, agregó Swinnen, autor de Beeronomics: How Beer Explains the World. «Me parece que la futura demanda de cereales para la alimentación animal, la alimentación humana y los biocombustibles será probablemente un determinante más importante de los precios de los cereales y, por lo tanto, del coste de la cebada cervecera», dijo.

El estudio tampoco analizó el crecimiento de los ingresos en todo el mundo para finales de siglo, lo que podría impulsar una mayor demanda de carne y cerveza, lo que probablemente haría que los aumentos de precios fueran más pronunciados, señaló Mueller.

El estudio hace hincapié en la distribución desigual de los impactos del calentamiento global, con las mayores disminuciones de las cosechas en América Central, América del Sur y África Central, y quizás ligeros aumentos en China y los Estados Unidos, donde las temperaturas más altas harían más fácil el cultivo de cebada que antes. Los países con la cerveza más cara hoy en día, como Australia y Japón, podrían no ver los mayores aumentos de precios, ya que podrían importar cebada de Asia para compensar los déficits.

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