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Los expertos están preocupados por una nueva ola de cannabis sintético peligroso

Una nueva generación de cannabis sintéticos de 11 a 1.000 veces más potentes que la hierba. Se han relacionado con la frecuencia cardíaca rápida, el daño renal, las convulsiones, los vómitos, la violencia y el pensamiento suicida.

El episodio de intoxicación masiva de 24 horas de la semana pasada en un parque de Connecticut abrió los ojos del público a una nueva ola de drogas callejeras: «cannabinoides sintéticos» se venden como alternativas a la maleza pero con efectos mucho más tóxicos e impredecibles, dicen los expertos.

Mientras las cámaras de televisión rodaban en el parque de New Haven, la gente se desmayaba o sufría convulsiones. Al menos 47 personas sufrieron una sobredosis, según el oficial David Hartman del Departamento de Policía de New Haven, algunas de ellas en múltiples ocasiones, lo que condujo a 108 hospitalizaciones. Nadie murió, pero el personal de emergencia tuvo que responder repentinamente a las numerosas convulsiones que se produjeron de una sola vez, dentro y alrededor del parque cerca de la Universidad de Yale.

Aunque los primeros informes especulaban que el culpable era el poderoso fentanilo opioide, resultó ser dos cannabinoides sintéticos, AB-FUBINACA y AB-PINACA, ambos en una familia de peligrosas drogas de diseño a veces llamadas K2 o «especias». Vendidas como alternativas hechas en laboratorio a la marihuana que derrotan las pruebas de drogas, son mucho más fuertes que las versiones anteriores de la hierba sintética vendida bajo los mismos nombres.

Desarrollado por primera vez por Pfizer como un tratamiento potencial para el dolor del cáncer, AB-FUBINACA es uno de los cinco o seis cannabinoides sintéticos muy potentes en circulación ilícita en este momento, dijo a BuzzFeed News el científico forense Barry Logan de NMS Labs en Willow Grove, Pennsylvania. AB-PINACA se ha relacionado con comas y latidos cardíacos irregulares en los reportes de casos. Otros tienen nombres de sopas de letras similares, como FUB-AMB, MDMB-FUBINACA y AMB-FUBINACA (el último implicado en un brote de «zombie» en 2016 en Nueva York) que definen su química, designaciones que nunca aparecen en los coloridos paquetes de papel de aluminio que se venden en la calle o en las tiendas de conveniencia. En el interior de los paquetes se encuentran típicamente hojas molidas que parecen hierba, rociadas con los compuestos en forma líquida.

Estos productos a menudo se cortan con otros medicamentos, el más preocupante es un anticoagulante que desencadenó una advertencia de la FDA después de que cientos de personas en 10 estados sufrieran sangrado severo, lo que llevó a varias muertes. El mes pasado, una hierba sintética empaquetada conocida como «Santa Muerte» – una combinación de heroína, fentanilo y el cannabinoide sintético 5-fluoro-ADB – mató a 10 personas en Filadelfia.

«El resultado final es que el usuario no tiene idea de lo que está comprando -su pureza, con lo que puede ser cortado, o su fuerza- por lo que el riesgo de un evento adverso es significativo», dijo Logan.

Desde 2008, cuando los cannabinoides sintéticos fueron reportados por primera vez en los suplementos herbales japoneses, han explotado en popularidad, con más de 130 variaciones químicas reportadas hasta ahora al Observatorio Europeo de las Drogas y las Toxicomanías.

La famosa molécula de THC en la marihuana activa parcialmente dos receptores cannabinoides en el cerebro, uno que causa un subidón y otro que inhibe el sistema inmunológico. Por el contrario, los cannabinoides sintéticos activan completamente ambos receptores, lo que produce efectos impredecibles.

Pero a diferencia de la marihuana, estas drogas sintéticas no están inicialmente reguladas (o «programadas») por la Administración de Control de Drogas, lo que lleva a su venta generalizada como una alternativa. (Tampoco son recogidos por las pruebas de drogas estándar para la hierba.

Al principio, los cannabinoides sintéticos vendidos como drogas de diseño por químicos clandestinos eran imitaciones de los descritos en la literatura médica por investigadores farmacéuticos, que al menos daban una idea de sus efectos secundarios. Pero la segunda generación actual de cannabinoides sintéticos es mucho menos conocida. Se estima que son de 11 a 1,000 veces más potentes que la marihuana, y se han relacionado con la frecuencia cardíaca rápida, el vómito, la violencia, los pensamientos suicidas, la presión arterial alta, el daño renal y las convulsiones.

Pfizer solicitó una patente para AB-FUBINACA en 2009 para el tratamiento del cáncer y el dolor por inflamación. «Nuestro trabajo en esta área se limitó al laboratorio, nunca se probó en pacientes y finalmente se interrumpió», dijo Sally Beatty, portavoz de Pfizer, a BuzzFeed News. (La Oficina de Patentes de los EE.UU. notó que la solicitud fue abandonada en 2013.) Pruebas posteriores en ratas realizadas por investigadores independientes han relacionado el medicamento con la reducción de la frecuencia respiratoria y la disminución de los latidos cardíacos.

Los químicos ilícitos se habían apoderado de AB-FUBINACA en 2014, cuando la DEA programó por primera vez la droga como sustancia controlada después de que comenzara a aparecer a la venta en las tiendas de la cabeza que vendían parafernalia para drogas. Ese año, la agencia incautó 778 libras de incienso «popourri aromático» que contenía AB-FUBINACA en una tienda en las afueras de Milwaukee. Se vendió como «Bizarro» y «Super Nova» en una caja de Iowa City. Las autoridades se habían dado cuenta de que la droga venía de China en 2015, cuando un químico chino llamado Haijun Tian fue arrestado en el aeropuerto de Los Ángeles por contrabando hacia los Estados Unidos.

Desde entonces se ha vendido ampliamente incluso en tiendas minoristas, a veces etiquetadas como «no para el consumo humano» o «legal en 50 estados». En 2016, por ejemplo, la DEA se incautó de unas 2.000 libras de la mercancía en Nueva Inglaterra (destinada a la venta en tiendas de conveniencia como «Scooby Snax» y «Toxic Blue Magic») y 42.000 píldoras mezcladas con un ansiolítico en Charleston, Virginia Occidental. Un vendedor de camisetas fue arrestado por venderlas en la Feria Estatal de Virginia en 2017.

«No es sustancialmente diferente a los otros cannabinoides sintéticos que estamos viendo,» dijo Lawrence Payne de la DEA.

Un hombre es consolado cuando los paramédicos lo llevan al hospital por lo que se cree que es una sobredosis de K2 en la ciudad de Nueva York el 28 de agosto de 2015.

En cuanto a la reciente ola de sobredosis en New Haven, las autoridades sugieren que la causa fue un lote particularmente fuerte de AB-FUBINACA u otros cannabinoides sintéticos.

«Si esto es puramente un evento tóxico relacionado con los cannabinoides sintéticos, entonces es más probable que la causa esté relacionada con un lote de la droga de muy alta potencia o alta pureza», dijo Logan. «Podría ser que haya otro agente adulterante en el suministro que no esté siendo detectado.»

La DEA ha apoyado un proyecto de ley que ahora está bajo consideración en el Congreso que le daría al fiscal general un poder mucho más fuerte para designar a las drogas como sustancias controladas, buscando terminar con la programación de nuevos sintéticos a medida que aparecen en el mercado, sólo para ser proscritos y luego reemplazados sin fin.

Los críticos han señalado que la programación de los cannabinoides sintéticos no ha detenido sus ventas o sobredosis, como muestra el caso de New Haven. En cambio, la prohibición ha estimulado un aumento en la potencia de las drogas, dijo Grant Smith de la Drug Policy Alliance, que aboga por la legalización de la marihuana, a BuzzFeed News. «A medida que avanzamos, se vuelven más potentes, con la gente tomándolas porque piensan que son una especie de alternativa a la marihuana, cuando no lo son.»

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