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Los biólogos están cerca de la "resurrección" de un rinoceronte blanco extinto

Foto: Hildebrandt et al. / Nature 2018

Los biólogos europeos han creado el primer embrión “híbrido” de un rinoceronte blanco extinto, combinando su esperma con los huevos de sus familiares africanos habituales. Los resultados de los primeros experimentos con estos embriones fueron publicados en la revista Nature.

“En un futuro cercano, planeamos ir a Kenia y extraer los huevos de los cuerpos de las dos últimas hembras de los rinocerontes blancos del norte. Nos permitirán crear embriones” limpios “de estos animales. Luego, haremos el mismo procedimiento utilizando huevos y espermatozoides cultivados a partir de tallos” reprogramados ” células de estos animales “, – dijo Thomas Hildebrandt del Instituto Leibniz en Berlín (Alemania).

Luz al final del túnelLa aparición de nuevas tecnologías de secuenciación de ADN, la clonación y la reprogramación de células abrieron nuevas oportunidades para salvar especies animales ya extinguidas o en peligro de extinción. Los científicos esperan que las muestras de tejido de tales animales ayuden a los ambientalistas modernos o futuros a “resucitar” a estas especies y restaurar sus poblaciones.

Por ejemplo, en 2011, los científicos del Instituto Scripps en La Jolla (EE. UU.) Crearon las primeras células madre de rinocerontes blancos del norte extintos y babuinos dragones en peligro de extinción, utilizando muestras de su tejido congelado. Estos experimentos dieron la esperanza de que los biólogos puedan convertir esas células en embriones completos de animales extintos.

Hildebrandt y sus colegas dieron el primer paso hacia la realización de estos planes al crear los primeros embriones viables de los rinocerontes blancos del norte extintos, los últimos individuos de los cuales viven sus vidas en zoológicos en Asia, África y otros continentes del mundo.

A principios del siglo XX, su población era de unos tres mil individuos. La caza depredadora y las guerras civiles en África central llevaron al hecho de que a principios de este siglo, su número en la naturaleza se redujo a tres docenas de rinocerontes. El último de ellos murió en 2008, lo que marcó el fracaso de todos los intentos de los ambientalistas para restaurar a su población de una manera natural.

Las últimas esperanzas se fijaron en cuatro rinocerontes blancos, dos machos y hembras que viven en zoológicos y viveros en los Estados Unidos, la República Checa y África. Los machos murieron inesperadamente en 2015, con el resultado de que la “línea masculina” de rinocerontes blancos desapareció por completo. Las hembras fueron transportadas desde zoológicos a Kenia, donde ahora viven bajo protección las 24 horas.

Cuando los rinocerontes murieron, Hildebrandt y sus colegas sacaron los testículos de sus cuerpos y los congelaron con la esperanza de preservar las células germinales para usarlas en el procedimiento de inseminación artificial.

Dificultades de crecimientoHacer esto, como demostraron otros experimentos, no fue tan fácil como parece: los tres rinocerontes, cuyo material genético se conservó, eran animales bastante viejos, y su esperma originalmente estaba en muy malas condiciones. Además de esto, los científicos descubrieron posteriormente que sus células germinales estaban defectuosas y no podían penetrar en los huevos.

Para resolver estos problemas, fueron ayudados por tecnologías creadas por biólogos italianos para la inseminación artificial de caballos. Usando estos aparatos y técnicas, Hildebrandt y sus colegas extrajeron los huevos de rinocerontes blancos del sur del cuerpo de varias hembras donantes, y les inyectaron núcleos de esperma, procesándolos con pulsos de corriente potentes pero cortos.

Hace solo un año, después de dos años de experimentos fallidos, los biólogos lograron encontrar la combinación adecuada de tales técnicas, lo que llevó a la fusión exitosa de las células germinales y la formación del blastocisto, la primera etapa del desarrollo del embrión, donde ya se puede devolver al útero del animal.

En total, Hildebrandt y sus colegas crearon cuatro embriones híbridos del rinoceronte blanco del norte, dos machos y dos hembras. Todos estaban congelados y, como esperan los científicos, pronto se implantarán en el cuerpo de madres sustitutas de entre los rinocerontes blancos del sur.

Si estos experimentos se completan con éxito, los científicos extraerán los huevos del cuerpo de los dos últimos representantes de esta subespecie, los fertilizarán y tratarán de extraerles células madre embrionarias. Ellos, al igual que sus primos “reprogramados”, como espera el ecologista, ayudarán a los científicos a recuperar el rinoceronte lo más rápido possible.

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