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El esqueleto del conejo Charles Darwin ayudó a probar la teoría de la evolución

Foto: Trustees of the Natural History Museum

Los restos de ADN extraídos de los huesos del conejo de Charles Darwin ayudaron a los científicos a probar que tres poblaciones diferentes de estos animales que viven en Australia y Europa, de la misma manera, se adaptaron a la aparición de un virus peligroso. Esto está escrito por científicos que han publicado un artículo en la revista Science.

«Comparamos el ADN de los conejos que viven en la Tierra antes del comienzo de la epidemia de mixomatosis y los genomas de sus descendientes modernos que desarrollaron resistencia al virus. Mostramos que en los tres países la selección natural cambió la estructura de los genes del sistema inmunológico de la misma manera», dice Joel Alves ( Joel Alves) de la Universidad de Cambridge (Reino Unido).

El desarrollo de casi todos los seres vivos multicelulares se rige por dos factores: la selección natural y la sexual. En el primer caso, la evolución de las condiciones ambientales, incluidos los nuevos patógenos y parásitos, se realiza mediante la evolución, y en el segundo, la competencia intraespecífica por la capacidad de continuar su género.Alves y sus colegas descubrieron otro ejemplo curioso de cómo la selección natural afecta igualmente la evolución de grupos de animales aislados, estudiando la historia de la propagación de la mixomatosis, una de las enfermedades virales más peligrosas de los conejos, entre las poblaciones europeas y australianas de estos roedores.

La fuente de esta epidemia, que comenzó en 1950 en Australia, no era la naturaleza, sino el hombre. El hecho es que los conejos no tienen enemigos naturales en el sur del sur, donde fueron traídos de Europa a mediados del siglo XIX, debido a lo cual se multiplicaron tanto que comenzaron a amenazar no solo la siembra de trigo y otros granos, sino también la naturaleza salvaje.

El gobierno australiano ha decidido usar una especie de «arma biológica» para combatirlos: el virus del mixoma sudamericano, contra el cual los conejos europeos no son inmunes. Esta medida resultó ser extremadamente efectiva: durante el primer año de la «guerra», el patógeno destruyó 500 millones de «plagas» de cuatro patas y redujo su población al mínimo.

Unos años después, el virus fue importado ilegalmente a Francia y al Reino Unido, donde mató a cerca del 90% y 99% de los conejos salvajes, que las autoridades locales no planeaban combatir. Los conejos supervivientes tanto en Australia como en Europa han adquirido inmunidad parcial, y ahora solo cada tercer roedor muere cuando se infecta con mixomatosis.

Alves y sus colegas estaban interesados en cómo estos animales se volvían invulnerables a la acción del virus. Para responder a esta pregunta, solicitaron ayuda en 13 museos de Francia y Gran Bretaña, donde se almacenaron los restos de conejos que vivían antes de la epidemia, extrajeron ADN de ellos y los compararon con los genomas de roedores modernos. Estos incluían animales cuyos huesos se conservan en la colección personal de Darwin.

Inicialmente, como señala Alves, su equipo esperaba que los conejos obtuvieran protección contra la mixomatosis debido a algunos grandes cambios en uno de los genes clave que el virus utiliza para atacar sus cuerpos.

En realidad, la selección natural dio como resultado aproximadamente 92 nuevas mutaciones pequeñas en cuatro regiones de ADN.

Curiosamente, la gran mayoría de estos cambios fueron absolutamente iguales entre las tres poblaciones de conejos. Esto demuestra que la selección natural es universal y funciona de manera similar con amenazas similares para la supervivencia de la especie.

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