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Registre las emisiones de metano en Marte – esto puede indicar vida

El rover Curiosity registró un aumento en la concentración de metano en el lugar de su trabajo. La concentración de gas, que puede indicar la presencia de vida, ha alcanzado niveles récord en todo el historial de observaciones: 21 partes por billón.

Parcela del cráter Gusev (mosaico de imágenes del Spirit rover). Foto: wikipedia.org

El metano en la atmósfera de Marte se ha encontrado repetidamente antes, pero los científicos aún no saben de dónde viene. Teóricamente, el metano puede ser liberado por organismos vivos (bacterias) y durante varios procesos geológicos, por lo que los investigadores ahora están buscando una forma de confirmar una de estas versiones. Las observaciones de la atmósfera de Marte desde la órbita utilizando un espectrómetro altamente sensible mostraron que hay menos metano en el Planeta Rojo de lo que se pensaba, pero el historial de observaciones del vehículo de Curiosity indica la presencia de emisiones locales.

A fines de 2013, detectó la primera emisión; luego, la concentración máxima de metano fue de seis partes por volumen por billón. Pero más tarde, el orbitador Trace Gas Orbiter mostró que prácticamente no hay metano en la atmósfera: las observaciones de abril a agosto de 2018 mostraron una concentración de metano en el nivel de 0.05 mil millones. Dado que este satélite tenía los instrumentos más precisos y sensibles, incluso se podría suponer que el lanzamiento de 2013 fue en realidad un error de medición. Pero, no, el análisis de información de otro satélite, Mars Express, confirmó la liberación local de gas exactamente donde trabajaba Curiosity.

Un nuevo mensaje de la NASA vuelve a plantear la cuestión del «rompecabezas del metano». La agencia informa una concentración inusualmente alta de gas: 21 mil millones, pero hasta el momento estas cifras no permiten refutar ni confirmar la hipótesis más intrigante sobre el origen del metano. El gas aún puede ser tanto el producto de la actividad vital de las bacterias en el suelo marciano como el resultado de la descomposición de moléculas orgánicas que no tienen nada que ver con la vida.

La claridad en la imagen puede generar datos adicionales de los dispositivos existentes (por ejemplo, si los satélites revelan algunos cambios locales, como un desprendimiento de tierra o un meteorito que cae).

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