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Los astrónomos han encontrado un exoplaneta habitable. Su radio es 2.6 veces mayor que el de la Tierra

Los astrónomos han descubierto que un exoplaneta de más del doble del tamaño de la Tierra es potencialmente habitable.

Representación artística del exoplaneta K2-18b. Imagen: Amanda Smith

Un equipo de la Universidad de Cambridge estudió la masa, el radio y la atmósfera del exoplaneta K2−18b y determinó que podría haber agua líquida en el planeta, y la temperatura y la composición de la atmósfera enriquecida en hidrógeno crean condiciones de vida adecuadas.

Este exoplaneta con un radio de 2.6 veces más grande y con una masa de 8.6 veces más que la de la Tierra, se encuentra en 124 años luz. Gira alrededor de su estrella en la zona habitable. En el otoño de 2019, el planeta estaba ampliamente cubierto en los medios científicos, ya que dos grupos diferentes de científicos informaron sobre el descubrimiento de vapor de agua en una atmósfera enriquecida con hidrógeno. Sin embargo, los detalles eran desconocidos.

Dado el tamaño de K2−18b, se sugirió que el exoplaneta sería más probable que fuera una versión más pequeña de Neptuno que una versión más grande de la Tierra. Se esperaba que bajo la espesa atmósfera de hidrógeno de la «mini-Neptuno» habrá una capa de agua a alta presión, así como un núcleo que consiste en piedra y hierro. Si la cubierta de hidrógeno es muy gruesa, la temperatura y la presión en la superficie de la capa de agua serán demasiado altas para soportar la vida.

Ahora, el equipo de investigadores ha demostrado sobre la base de cálculos que, a pesar del tamaño de K2-18b, la capa de hidrógeno del planeta no tiene que ser muy gruesa y la capa de agua puede tener condiciones adecuadas para mantener la vida.

Además, resultó que la atmósfera es rica en hidrógeno y contiene una cantidad significativa de vapor de agua. Sin embargo, los niveles de otras sustancias químicas, como el metano y el amoníaco, son más bajos de lo esperado para dicha atmósfera. Sin embargo, los científicos no están seguros de que este hecho pueda asociarse inequívocamente con procesos biológicos en el planeta.

Según los datos de modelado, la atmósfera no es más del 6 por ciento de la masa total del planeta, y tal vez incluso menos. El contenido mínimo de hidrógeno puede caer a una millonésima parte de un porcentaje, que es similar al contenido en la atmósfera de la Tierra. Y varios escenarios afirman que la temperatura y la presión en la superficie del océano de agua que cubre K2−18b también pueden ser similares a las condiciones en los océanos de la Tierra.

Este estudio abre nuevas posibilidades para que los astrónomos busquen mundos potencialmente habitados entre un gran grupo de exoplanetas, significativamente más grandes que la Tierra, pero más pequeños que Neptuno.

Los autores esperan que los parámetros atmosféricos obtenidos por ellos en este estudio se refinen en el futuro, en particular, utilizando el telescopio espacial James Webb, que se lanzará en 2021.

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