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La NASA ha estudiado el escurridizo exoplaneta cazado durante 15 años

En 2005, la NASA lanzó la misión de búsqueda de exoplanetas, que se escondió expertamente en la nube polvorienta de su estrella AU Microscopii, una enana roja. Solo una década y media después, los científicos finalmente pudieron «atrapar» el cuerpo.

El exoplaneta se llama AU Mic b. Gira en torno a una enana roja, ubicada a 32 años luz de nosotros. En una escala espacial, esta es una estrella muy joven, ya que solo tiene 20 millones de años. AU Microscopii es aproximadamente la mitad del tamaño de nuestra estrella.

La estrella está rodeada por un disco de polvo y gas, en el que el exoplaneta se escondió muy bien. El telescopio TESS de la NASA, así como el aparato Spitzer, pudieron ver el cuerpo. AU Mic b fue el primer planeta en ser capturado en este sistema solar.

Se sabe que la masa del cuerpo descubierto es 58 veces mayor que la masa de la Tierra y se encuentra muy cerca de la estrella, en relación con lo cual un sobrevuelo completo tarda 8,5 días. El planeta es tan joven que ayudará a los especialistas a comprender mejor los procesos que ocurren en el espacio durante la formación de planetas.

El telescopio TESS monitoreó continuamente una gran sección del cielo durante un par de semanas. El dispositivo investigó los cambios en el brillo de las estrellas y, en base a esto, llegó a una conclusión sobre los planetas que pasan. La diferencia en el brillo puede hablar sobre el tamaño de un cuerpo, así como la velocidad de su rotación.

El brillo disminuyó varias veces en 2018. Luego se decidió utilizar el telescopio espacial infrarrojo Spitzer para verificar con precisión teorías y conjeturas. Resultó que el exoplaneta se compone principalmente de gas y en poco tiempo puede perder sus grandes volúmenes durante su movimiento. Apenas hay pequeños planetas rocosos alrededor de AU Microscopii: para su formación, aparentemente, lleva más tiempo. Estudiar los cuerpos te permitirá aprender más sobre cómo se formaron la Tierra y Venus, dijo Tom Barkley, de la Universidad de Maryland en Baltimore.

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